Countdown to THE MASTERS แชมป์นี้ที่รอคอยของ ‘รอรี’

รอรี แม็คอิลรอย เป็นหนึ่งในผู้เล่นที่น่าจับตามองที่สุดบนสังเวียนออกัสต้า เนชั่นแนล กอล์ฟ คลับ ปีนี้ ไม่ใช่แค่เพราะเขาคือสตาร์นักกอล์ฟมือ 3 ของโลกซึ่งฟอร์มกำลังร้อนแรงจนคว้าชัยในศึก เดอะ เพลเยอร์ แชมเปียนชิป เมื่อไม่กี่สัปดาห์ก่อน แต่เจ้าตัวกำลังลงไล่ล่าเกียรติยศระดับ แกรนด์สแลม เมเจอร์เดียวที่ยังไม่มีประดับเรซูเม่ เป็นครั้งที่ 5 แล้ว

ที่ผ่านมามีนักกอล์ฟเพียงแค่ 5 คนในประวัติศาสตร์ที่เก็บแชมป์เมเจอร์ครบทั้ง 4 รายการ ได้แก่ จีน ซาราเซน, เบน โฮแกน, แกรี เพลเยอร์, แจ็ค นิคลอส และคนล่าสุดคือ ไทเกอร์ วูดส์ ที่ทำได้จากชัยชนะในศึก ดิ โอเพ่น แชมเปียนชิป เมื่อปี 2000

กาลเวลาผ่านไป 19 ปียังไม่มีนักกอล์ฟคนไหนในโลกทำ แกรนด์สแลม ได้อีกเลย ซึ่งหากมองวงการกอล์ฟ ณ ปัจจุบันมีผู้เล่นเพียงแค่ 3 คนที่มีโอกาสทำได้ นั่นคือ จอร์แดน สปีธ ที่ยังไม่เคยได้แชมป์ พีจีเอ แชมเปียนชิป, ฟิล มิคเคลสัน ที่ยังเหลือแชมป์ ยูเอส โอเพ่น และ รอรี ที่ต้องการคว้าเสื้อกรีนแจ็คเก็ต

แม้ต้องเผชิญหน้ากับแรงกดดันกับภารกิจจารึกชื่อในหน้าประวัติศาสตร์กอล์ฟโลก แต่ รอรี ให้สัมภาษณ์ว่าไม่ได้รู้สึกเครียดแต่อย่างใดกับการพลาดโอกาสใน 4 ครั้งที่ผ่านมา โดยยกตัวอย่าง อบราฮัม ลินคอร์น ที่แพ้การเลือกตั้งถึง 13 ครั้งกว่าจะได้มาเป็นประธานาธิบดีสหรัฐฯ ด้วยอายุอานามของตัวเองตอนนี้เพียงแค่ 29 ปี รอรี รู้สึกว่าเขายังมีเวลาในอาชีพนักกอล์ฟอีกเยอะมากที่จะทำให้สำเร็จได้ในวันหนึ่ง

ฟอร์มการเล่นนับตั้งแต่เปิดศักราชปี 2019 ของ รอรี นับว่าดีมากๆ เมื่อไม่เคยจบต่ำกว่าที่ 10 จากการเล่นทั้ง 7 รายการ โดยคว้าแชมป์ในศึกใหญ่ เดอะ เพลเยอร์ส แชมเปียนชิป เรียกได้ว่างานนี้ รอรี สามารถรักษาผลงานได้อย่างสม่ำเสมอตั้งแต่ต้นปีจนกระทั่งเข้าสู่การแข่งขันที่สำคัญที่สุดซึ่งเจ้าตัวรอคอยอย่าง เดอะ มาสเตอร์ส

‘เดอะ มาสเตอร์ส’ เมเจอร์เดียวที่ รอรี ยังไม่เคยชนะ

ความสำเร็จบนสังเวียนทีพีซี ซอว์กราส นับว่ามีส่วนสำคัญอย่างยิ่งในการเพิ่มความมั่นใจให้กับ รอรี ก่อนลงเล่น เดอะ มาสเตอร์ส เพราะหากมองอีกแง่มุมหนึ่งเจ้าตัวเกาะกลุ่มผู้นำบนลีดเดอร์บอร์ดและเฉียดเข้าใกล้แชมป์แทบจะทุกรายการนับตั้งแต่เปิดฉากปี 2019 เป็นต้นมา แต่จนแล้วจนรอดก็ทำได้แค่ตำแหน่งรองแชมป์บ้าง ท็อป 5 บ้าง ยังไม่ไปถึงแชมป์เสียที จนกระทั่งมาปลดล็อกพิสูจน์ตัวเองกับการคว้าแชมป์ เดอะ เพลเยอร์สฯ

นั่นคือเหตุผลประการสำคัญที่ทำให้ชื่อของ รอรี น่าจับตามองและถูกยกให้เป็นเต็งหนึ่งที่จะคว้าชัยบนสนามออกัสต้าฯ ปีนี้ ส่วนเหตุผลรองลงมาคือเกมการพัตต์ที่ดูดีขึ้นมาก อย่างที่หลายคนทราบดีว่าการเล่นตั้งแต่แท่นทีถึงกรีนของ รอรี ยอดเยี่ยมเพียงใด แต่มักจะมาเสียที่การพัตต์ ไม่ว่าจะพัตต์ระยะใกล้ๆ พลาด หรือเก็บพัตต์ระยะหวังผลในช่วงชี้เป็นชี้ตายของการแข่งขันไม่ลง เป็นองค์ประกอบสำคัญในการเล่นกอล์ฟซึ่งทำให้ รอรี พลาดแชมป์มาแล้วหลายต่อหลายครั้ง

ทั้งนี้นักวิเคราะห์ตั้งข้อสังเกตว่านับตั้งแต่ รอรี เปลี่ยนมาใช้พัตเตอร์ทรงมัลเล็ท สถิติการพัตต์ของเจ้าตัวดีขึ้นอย่างเห็นได้ชัด ซึ่งหาก รอรี สามารถนำความรู้สึกดีๆ ในการพัตต์ไปใช้ในสัปดาห์แข่งขัน เดอะ มาสเตอร์ส ได้ ชัยชนะเมเจอร์เดียวที่เจ้าตัวรอคอยก็น่าจะอยู่ไม่ไกลเกินเอื้อม

เพราะหากดูผลงานที่ผ่านมาในการเล่นที่ออกัสต้าฯ ของ รอรี ต้องนับว่ายอดเยี่ยม แม้จะยังไม่เคยชนะ แต่ก็วนเวียนอยู่บนลีดเดอร์บอร์ดเสมอ โดยจบท็อป 10 ได้ในการเล่น 5 ครั้งหลังสุด

รอรี ทีช็อตรวบซ้ายลูกนี้เป็นจุดเริ่มต้นความหายนะในวันสุดท้าย เดอะ มาสเตอร์ส เมื่อปี 2011

ความจริงแล้ว รอรี น่าจะเก็บแชมป์เมเจอร์แรกในชีวิตด้วยศึก เดอะ มาสเตอร์ส ด้วยซ้ำในปี 2011 เมื่อนำห่างถึง 4 สโตรกก่อนลงเล่นวันสุดท้าย แต่กลับตีเกินไปถึง 8 โอเวอร์พาร์ในรอบสุดท้าย จากการเสียทั้งทริปเปิลโบกี้ที่หลุม 10 และเสีย 4 พัตต์ออกดับเบิ้ลโบกี้ที่หลุม 12 หล่นมาจบอันดับ 15 ร่วมอย่างเหลือเชื่อ

ขณะที่การแข่งขัน เดอะ มาสเตอร์ส เมื่อปีที่แล้ว รอรี ได้เล่นร่วมกลุ่มสุดท้ายของวันสุดท้ายกับผู้นำอย่าง แพทริก รีด โดยมีสกอร์ตามหลังอยู่ 3 สโตรก แต่ก็พลิกกลับมาชนะไม่สำเร็จโดยทำสกอร์รอบสุดท้าย 2 โอเวอร์พาร์ แพ้ให้กับ รีด ที่ตี 1 อันเดอร์พาร์ ไป 4 สโตรก โดยจบในอันดับ 5 ร่วม

ที่สุดแล้วหากพูดถึง รอรี ใน เดอะ มาสเตอร์ส กับโอกาสในการได้สวมเสื้อกรีนแจ็คเก็ตเป็นครั้งแรก ต้องบอกว่าเจ้าตัวมีทั้งประสบการณ์ที่ดีและแย่บนสนามออกัสต้าฯ โดยเฉพาะ 9 หลุมหลังของการแข่งขันวันุสดท้าย แต่ไม่ว่าอย่างไรก็ตามชื่อของ รอรี จะถูกสปอนไลท์ฉายจับเมื่อศึก เดอะ มาสเตอร์ส 2019 เปิดฉากขึ้นวันพฤหัสบดีที่ 11 เมษายนนี้อย่างแน่นอน