Countdown to THE MASTERS ประเพณี ‘แชมเปียนส์ ดินเนอร์’

อีกหนึ่งธรรมเนียมปฏิบัติในสัปดาห์ของการแข่งขัน เดอะ มาสเตอร์ส เป็นประจำทุกปีคือ แชมเปียนส์ ดินเนอร์ การจัดโต๊ะรับประทนอาหารค่ำร่วมกันของบรรดาอดีตผู้ชนะรายการเมเจอร์แรกของปี โดยจัดขึ้นในช่วงค่ำวันอังคารที่คลับเฮาส์ของสนามออกัสต้า เนชั่นแนล สังเวียนประจำการแข่งขัน เดอะ มาสเตอร์ส นั่นเอง

อย่างไรก็ดี แชมเปียนส์ ดินเนอร์ ความจริงแล้วมีชื่ออย่างเป็นทางการว่า มาสเตอร์ส คลับ เพราะนอกจากบรรดาแชมป์เก่าของการแข่งขัน เดอะ มาสเตอร์ส ในแต่ละปีจะเข้าร่วมงานแล้ว ยังได้เลือกเชิญสมาชิกของสนามออกัสต้า เนชั่นแนล กอล์ฟ คลับ บางคน รวมถึงสมาชิกิติมศักดิ์ และประธานของสนามเข้าร่วมในงานเลี้ยงดังกล่าวด้วย

ประเพณีการจัด แชมเปียนส์ ดินเนอร์ เกิดขึ้นครั้งแรกเมื่อปี 1952 โดยผู้เป็นเจ้าภาพได้แก่ เบน โฮแกน แชมป์เก่าในปีก่อนหน้านั้น โดยในเวลานั้น เดอะ มาสเตอร์ส มีการจัดไปแล้ว 15 ครั้ง และมีผู้ชนะทั้งสิ้นจำนวน 11 คน

เสน่ห์ของการจัดงานเลี้ยง แชมเปียนส์ ดินเนอร์ ของทุกปีอยู่ที่การมอบหมายให้แชมป์เก่าเป็นผู้เลือกเมนูมาเสิร์ฟ ทำให้ส่วนใหญ่บรรดาแชมป์เก่ามักจะนำสุดยอดเชฟของประเทศตัวเองมารังสรรค์อาหารที่มีความเป็นเอกลักษณ์ประจำชาติ ซึ่งสร้างความฮือฮาได้ในหลายๆ ครั้ง

อาทิเช่น แซนดี ไล แชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส ชาวสก็อตติช ที่เลือก Haggis มาเสิร์ฟในปี 1989 เป็นอาหารประจำชาติของแดนวิสกี้ที่ประกอบไปด้วยลำไส้ เครื่องใน หัวใจแกะ ตับและปอดผสมกับหัวหอมข้าวโอ๊ตเกลือสต็อกและเครื่องเทศ

เช่นเดัยวกับอดีตแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส จากหลากหลายสัญชาติที่ต่างเลือกโชว์อาหารประจำชาติตัวเองกันอย่างสนุกสนาน ไล่ตั้งแต่ เทรเวอร์ อิมเมลแมน จากแอฟริกาใต้ ในปี 2008, เบิร์นฮาร์น ลังเกอร์ จากเยอรมนีในปี 1986, ฟิชแอนด์ชิปอาหารประจำชาติอังกฤษของ นิค ฟัลโด้ และ ไมค์ เวียร์ จากแคนาดา

ไทเกอร์ วูดส์ เคยเป็นแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส มาแล้ว 4 สมัย ครั้งหนึ่งเจ้าตัวเคยสร้างความฮือฮาด้วยการเลือกกระหลำปลีสีเขียวกับไก่ทอด อาหารของชาวแอฟริกัน-อเมริกันมาเสิร์ฟ ส่วน ฟิล มิคเคลสัน เคยตัดสินใจใช้ธีมเมนูอาหารสแปนิชมาเสิร์ฟในปี 2011 โดยหวังจะเชิญ เซวี บาเยสเตรอส อดีตแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส จากแดนกระทิงดุ เข้ามาร่วมงานเลี้ยงด้วย ทว่าขณะนั้น เซวี กำลังรักษาตัวจากอาการป่วยหนัก ทำให้ไม่สามารถมาร่วมงานได้ ก่อนตำนานนักกอล์ฟชาวสเปนผู้นี้จะเสียชีวิตในอีกไม่กี่สัปดาห์ต่อมา

วีเจย์ ซิงห์ จัดเมนูอาหารไทยเสิร์ฟในงาน แชมเปียนส์ ดินเนอร์ เมื่อปี 2001

แม้ยังไม่มีโปรไทยเป็นแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส แต่ครั้งหนึ่งอาหารไทยเคยได้รับเลือกจากแชมป์เก่าให้เป็นเมนูเสิร์ฟในงานเลี้ยง แชมเปียนส์ ดินเนอร์ มาแล้ว โดย วีเจย์ ซิงห์ จัดเมนูต้มข่าทะเลกับพะแนงไก่ มาให้บรรดาอดีตแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส ได้ลิ้มลองรับประทานกันในปี 2001 โดย ซิงห์ เปิดเผยว่าได้แนะนำให้เชฟปรุงอาหารให้มีความเผ็ดลดลงกว่าปกติเพื่อให้แขกผู้ร่วมงานทุกคนทานได้ง่ายขึ้น

ส่วนงานเลี้ยง แชมเปียนส์ ดินเนอร์ ในปีนี้ แพทริก รีด แชมป์เก่าชาวอเมริกัน เตรียมอาหารแบบชาวมะกันแท้ๆ มาเสิร์ฟ ไม่ว่าจะเป็น สเต๊กริมอาย, ชีสเบอร์เกอร์, ผักขม และข้าวโพด