ถึงเวลา ‘ริคกี้’ ชนะเมเจอร์ (หรือยัง)

พลันที่ชื่อของ ริคกี้ ฟาวเลอร์ ก้าวเข้ามาใน พีจีเอ ทัวร์ ผู้คนในแวดวงต่างพากันยกให้เขาคือคลื่นลูกใหม่แห่งการกอล์ฟเมื่อดูจากโปรไฟล์และพรสวรรค์ที่พกพามาเต็มสองกระเป๋าถึงขนาดให้ไปยืนเคียงข้าง รอรี แม็คอิลรอย ในการเป็นสองผู้ยิ่งใหญ่คนต่อไป พูดง่ายๆ คือ ไทเกอร์ กับ ฟิล แห่งนิวเจเนเรชั่น

อย่างไรก็ดีถึงวันนี้ในวัย 30 ปี ริคกี้ ยังไม่มีแชมป์เมเจอร์ประดับเรซูเม แม้จะชนะ พีจีเอ ทัวร์ ไปแล้ว 5 รายการ รวมกับ ยูโรเปียน ทัวร์ อีก 2 รายการ นั่นเป็นที่มาของประเด็นซึ่งถูกหยิบยกขึ้นมาพูดทุกปีว่า “ถึงเวลาของ ริคกี้ แล้วหรือยัง?” กับเกียรติยศระดับเมเจอร์ที่เจ้าตัวรอคอย

การจบท็อป 5 ในทุกเมเจอร์เมื่อปี 2015 คือสถานการณ์ที่ใกล้เคียงที่สุดของอดีตผู้เล่นยอดเยี่ยม พีจีเอ ทัวร์ ประจำปี 2010 ส่วนเหตุการณ์ล่าสุดคือการจบเป็นรองแชมป์ เดอะ มาสเตอร์ส ปีที่แล้วโดยพ่ายให้กับ แพทริก รีด สวิงเพื่อนร่วมชาติ

“นักกอล์ฟดีที่สุดที่ยังไม่ชนะเมเจอร์” กลายเป็นคำพูดเชิงตลกร้ายสำหรับ ริคกี้ นั่นคือสิ่งที่สุดยอดผู้เล่นอย่าง ฟิล มิคเคลสัน, จัสติน โรส, เซอร์จิโอ การ์เซีย และ เฮนริค สเตนสัน ต่างเคยเผชิญมาแล้วทั้งสิ้น แตกต่างเพียงว่าตอนนี้ทุกคนได้ก้าวผ่านสโลแกนนี้ไปแล้วหลังคว้าชัยชนะในเมเจอร์ซึ่งได้แต่หวังว่า ริคกี้ จะดำเนินรอยตามสำเร็จเสียทีในปี 2019

ไม่มีใครปฏิเสธว่ารูปเกมของ ริคกี้ ดูดีมาโดยตลอด อีกทั้งยังพัฒนามากขึ้นตลอดระยะเวลาหลายปีที่ผ่านมา สถิติที่ดีขึ้นอย่างเด่นชัดในปีนี้ของ ริคกี้ อยู่ที่การพัตต์เมื่อขยับจากอันดับ 43 ของทัวร์มาอยู่ที่ 8 เช่นเดียวกับสกอร์เฉลี่ยรั้งอันดับ 3 รวมถึงระยะไดร์ฟเฉลี่ยอยู่ที่ 33 และทำเบอร์ดี้เฉลี่ยต่อรอบได้มากที่สุดเป็นอันดับ 6 ดูเหมือนว่าทุกๆ ส่วนสำคัญในเกมกอล์ฟของ ริคกี้ กำลังเข้าที่เข้าทางและมีแนวโน้มที่ดีอย่างยิ่ง

ริคกี้ คว้าแชมป์ในปีนี้ไปแล้วจากศึก เวสต์ เมเนจเมนต์ ฟีนิกซ์ โอเพ่น เมื่อเดือนกุมภาพันธ์ที่ผ่านมา หากใครยังจำกันได้เกิดเหตุการณ์ดราม่าพอสมควรในวันสุดท้าย เมื่อเจ้าตัวไปโดนโทษปรับแบบไม่น่าเสียจนสกอร์ที่นำห่างถูกไล่จี้ แต่การทำ 2 เบอร์ดี้ใน 4 หลุมสุดท้ายช่วยส่งให้ถึงแชมป์ เป็นอีกหนึ่งบทพิสูจน์สภาพจิตใจอันแข็งแกร่ง ตลอดจนการยกระดับเป็นนักกอล์ฟที่ดีขึ้นในทุกๆ ด้านของเจ้าตัว

เส้นทางกอล์ฟอาชีพของ ริคกี้ มักถูกนำไปเปรียบเทียบกับ จัสติน โรส โปรหนุ่มจากแดนผู้ดี กล่าวคือความสำเร็จที่ได้มาน้อยกว่าความสามารถที่แท้จริง ก่อนเรียนรู้จากความผิดพลาดจนสามารถปลดล็อกชัยชนะสำคัญๆ ไล่ตั้งแต่ เมเจอร์ ยูเอส โอเพ่น, เหรียญทองโอลิมปิก และแชมป์ เฟดเอ็กซ์ คัพ ได้ในที่สุดเมื่อเข้าสู่วัยเลขสาม

ด้วยการแข่งขันเมเจอร์แรกของปี เดอะ มาสเตอร์ส ที่ใกล้เข้ามา อย่าแปลกใจหากเราจะได้เห็นชื่อของ ริคกี้ อยู่เกาะกลุ่มบนลีดเดอร์บอร์ดและลุ้นแชมป์อีกครั้ง ด้วยการออกสตาร์ทปีอันยอดเยี่ยมและพัฒนาการในทุกๆ ส่วนของเกมกอล์ฟอย่างรอบด้าน ริคกี้ จะเป็นผู้เล่นที่น่าจับตามองที่สุดคนหนึ่งในทั้ง 4 เมเจอร์ของปีนี้อย่างไม่ต้องสงสัย